[外星・咖啡]

半夜睡不著覺,只好爬起來思考外星生命跟咖啡的關係。外星人真的是很多人有興趣的話題,但也僅僅限於獵奇等級,就像是看了一集半的寶傑就覺得對生命有了全新的認識一樣。SETI(搜尋外星智慧計劃)在電波天文界真的是很非主流的團體,雖然他們也做了很多跟尋找外星生命無關的研究,但提到SETI大家還是直接想到外星人。科學家也一樣,主流非主流命差很多。我始終對於這種民眾熱但學術冷的外星生命研究感到好奇,大概是外星生命研究很容易就被貼上偽科學的標籤 吧。

但從另一個方面來說,天文生物學已經是很重要的研究課題,尤其在電波與紅外線天文學。但跟尋找外星生命的確是兩個不同的極端,一個是搜尋完整的高等智 慧生物,一個則是想偵測能構成生命的複雜分子與其機制。所以他們的研究的終極目標基本上並沒有天南地北,但命運差很多,當然也跟難度有關。不過,能引起民眾興趣的科學是好事,一般民眾無法輕易理解的科學不代表它就不重要,這當然仰賴科普教育的推廣,說穿了就是hardcore科學研究跟大眾的橋樑。所以, 你上回讀完一本科普書是什麼時候呢?

回到SETI的話題,十幾年前我想很多人電腦上都有裝SETI@Home的軟體(還是只有我?),想為尋找外星生命盡份心力。SETI在2011年因為經費短缺被迫終止,但當年又恢復運作(大概是有人捐錢)。自從1977年那個人馬座Wow訊號後,SETI就沒有什麼重大新聞了。之後的好幾次觀測都無法再 偵測到同樣的訊號,讓這個“似乎”重大的發現變成了懸案。2012年為了慶祝Wow訊號35週年,Arecibo望遠鏡(就是那個世界最大,鑲在地上的電 波望遠鏡),向當年偵測到Wow訊號的坐標發射了一萬條twitter簡訊(經過兩進制的轉換)。沒想到2013年有人就利用網路集資成立了一家叫 Lone Signal的公司,提供向太空(主要是向一個紅矮星Gliese 526)發簡訊的服務。Gliese 526離我們大概18光年,所以如果526的外星人有收到我們的賴,解碼後懂得我們的語言再回傳,我們也要等36年後才收到(還要看有沒有人收)。所以這 個服務基本上是自爽的而已,反正一通簡訊才大概八元台幣(一罐養樂多?)。不過,公司預計要集資的金額實在太大(差不多是頂新說要捐的三十億台幣),後來 就不了了之了,但他們還是已經發了八千通簡訊出去,真的成了lone signal。Jared Diamond跟Stephen Hawking都做過類似的評論,如過外星生命能夠理解我們的訊息或甚至抵達地球,那他們的文明肯定會比我們先進。歷史上一個比較進步的文明碰上比較原始 文明的下場大家都知道,所以大家對於第三類接觸還是不要太抱希望。就像所有外星人的報導,不是挾持作實驗就是強暴等等,很少有聽到外星人來我家送禮物跟奶粉之類的。寫著寫著天就亮了,還是去喝一杯咖啡就好,外星人就不用想太多,反正地球上也很多。

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